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Red Rubber

African Musicdrama in Two Acts

Music by Dirk D'Ase

Libretto by Alexander Steyermark

© Noise Production 1992/18


Commissioned by the Cultural Capital of Europe, Antwerp'93

World Premiere at deSingel for the opening of the Opera Festival of the Cultural Capital of Europe, Antwerp'93



Dirk D'Ase has successfully navigated difficult musical waters. The piece is thoroughly modern, with all the elements that implies (some atonality, intellectualism, use of unusual instruments -tin cans, bottles, ocarina), yet it manages to convey the strong, often painful and sometimes joyful emotion of the story. The complaint that modern music is too inaccessible for regular folk to enjoy does not apply to D'Ase's Red Rubber, which is vibrant, sensual, melodious, and reinforces the dramatic landscape of Lulonga's history. Red Rubber tells a compelling story with compelling music about a powerful universal theme. It leaves us with the sad knowledge that man's brutality just goes on and on.

Arts & Entertaiment Magazine, New York/July 1993



Red Rubber is set in the small village of Lulonga in the Congo Free State on the eve of the twentieth century, during the reign of King Leopold II of Belgium. At that moment, almost the whole of the Congo is state property, and a large part of the profits from the exploitation of its people and resources - especially through the forced harvesting of rubber - goes to the private accounts of Leopold II. The demand for rubber on the world market had increased sharply due to a new invention: the pneumatic tire for bicycles and automobiles. This story is based on true facts.



Scene 1

Arthur Hodister is the white agent for the Anglo Belgian India Rubber Company (ABIR) in the village of Lulonga. Seven years earlier he left his native city Antwerp in the hope of making his name and fortune on the African continent. ABIR's policies in Lulonga are enforced by a squad of black soldiers, an 'army' made up of men from tribes rival to the people of Lulonga, who - under the command of Enkofo - inflict violence and terror on the villagers. An American protestant missionary, Harris Birkin, and his wife Fiona, an amateur photographer, have recently settled in the village. Fiona visits Hodister and tries to draw his attention to Enkofo's abuses of power and cruelty towards the villagers. Interrupting the conversation Harris enters with Lontulu, the twelve year old son of the village chief, Nzinga. Harris has taken Lontulu under his guidance, and is proud of his accomplishment - after only two months, Lontulu can already pray in English. Unexpectedly, Victor LeBlanc, district commissioner and fanatic bureaucrat, pays a visit to Hodister. They have received an assignment- straight from Brussels- to double the quantity of rubber production.

Scene 2

Alone in front of his hut, Nzinga expresses anger at the conditions which have been imposed by the white man. At the same time, he laments the fact that this life will twist the soul of his son Lontulu, who will grow up to hate. The villagers rush in to announce that Hodister and Enkofo are approaching. Hodister has decided to send the people of Lulonga into the bush to harvest latex from wild rubber vines. Nzinga protests that his people are still exhausted from the previous month's harvest. Enkofo reminds Hodister that the best method for ensuring that the people of Lulonga return from the bush with a sufficient quantity of latex is to keep Nzinga Hostage in Hodister's prison. Hodister has Nzinga and his wives locked up. Armed with muskets and the fimbo whip, Enkofo and his henchmen are to guarantee the attainment of the rubber quota. But thrift is essential - for every bullet used, Hodister demands a piece of evidence: a body, a hand, a foot.

Scene 3

Harvesting rubber in the bush is exhausting and difficult work. The only relief for the villagers consists of telling stories and making music, which helps pass the time and divert attention from their hardships and suffering at the hands of Enkofo's soldiers.

In the middle of an enjoyable musicpiece, Enkofo intrudes. He scrutinizes their work carefully. Finally he decides to make an example of one of the villagers, and begins to whip him, explaining that he is only doing his job - the white man is keeping count. When the henchmen arrive with a freshly killed wild pig, Enkofo reminds them that the bullet must be accounted for. Lontulu is selected as the victim. Enkofo cuts off Luntulu's hand.


Scene 1

Hodister takes inventory in his office. From his cell, Nzinga describes the atrocities the white man commits on his people.

The Birkins arrive to complain to Hodister about rumors circulating that certain atrocities are being committed against the villagers in the bush. Hodister advises them not to discuss these rumors in public for their own benefit: they may jeopardize their plans to establish a mission in Lulonga. LeBlanc bursts in inquiring about the progress of the harvest. LeBlanc notices Nzinga staring at him from the cell, and proceeds to humiliate him by shaving off Nzinga's beard. When LeBlanc's violent behavior threatens to escalate out of control, Hodister finally intervenes, sending LeBlanc away. Hodister returns Nzinga to his cell, and sweeps up the beard.

Scene 2

The rainy season has begun. Fiona, Harris and Hodister spend the evening together on Hodister's veranda engaged in small talk. Harris gets drunk and falls asleep. The atmosphere is deliriously sensual, and when it finally begins to rain, Fiona and Hodister embrace and kiss near the sleeping Harris. Suddenly, LeBlanc enters completely upset, raving that American and British missionaries have pressed charges in connection with the mismanagement of the Congo. The Belgian Parliament has decided a commission of inquiry. LeBlanc realizes that the rubber system and everything he has worked for will soon disappear. In madness he shoots himself in the head.

Scene 3

The next day, Hodister tallies up the gains and losses of the rubber harvest - the quota has been reached, but five villagers have died, two have run away. The Birkins arrive to announce they are leaving. Two villagers are with them; they have agreed to work in the mission in Boma. A mutilated Lontulu enters and asks Harris why his prayers continue to go unanswered - try as he might, Lontulu never finds the hand he lost. Unable to help the boy, the Birkins depart. Just then, Enkofo arrives, carrying his weapons and a string of severed hands. Hodister comments Enkofo - he has done well, the quota has been reached. When Lontulu approaches him, Enkofo defends his actions: he had no choice, he can always be replaced. Suddenly, Lontulu grabs the hands and flees. Before leaving, Enkofo reminds Hodister that Lontulu will grow up to hate them both. Alone, Hodister begins to write a letter. He looks over at the window as the villagers slowly gather outside.  After a moment, Nzinga appears among them. They remind Hodister of his cruelty and the villagers leave him alone with Nzinga in the room together.  

Statement from Dr. D. Vangroenweghe,

Cultural Anthropologist

The world must continuously have its conscience aroused. To do this, history sometimes finds support in the world of art. Thus, the opera Red Rubber evokes penetratingly and poetically the period of the Congo Free State (1885-1908) under King Leopold II.

This opera, however, has a universal dimension and indicts all abuses by whatever form of colonialism. And abuses there certainly were in the Congo Free State! Leopold II ruled there as an absolute monarch. Inherent in the economic structure itself were many abuses. Almost the entire Congo was the domain of the State without free trade. The State itself exploited its domains or had it done by concession companies like "Abir" and "Anversoise" (in the Mongala bassin) with the State as the chief shareholder. His own so-called Crown Domain brought Leopold II, particularly from the forced rubber harvest, 7 billion current Belgian francs net return.

The State incomes from the Congo Free State derived primarily from excessive exploitation first ivory and, from end of the 1890's on, primarily rubber. In order to obtain sufficient production, the companies and also the State itself encouraged their agents with premiums per kilogram of ivory and rubber and even with promotions. Such a system, of course, contributed to the harvesting of rubber becoming forced labor. If the yields were insufficient, villagers were shot from 1893 on until at least 1897; right hands were chopped off, smoked and brought as proof to the white supervisors of the Equatorial Province. Later thousands of women were taken hostage until their husbands brought in sufficient rubber. Many were literally starved. The approximately two decades of uninterrupted hunt for rubber caused rubber, in the green hell of the equatorial jungle, to become red with the blood of innumerable victims. Jan Vansina, Vilas Research Professor at Wisconsin wrote that extensive destruction, and the famine resulting from it and from forced labor and expulsion, together with the unintentional importation of smallpox and sleeping sickness as new diseases reduced the population of the colony between 1880 and 1920 probably by at least a half (1).

Complaints by Protestant missionaries led the Irishman Roger Casement, British consul in Boma, to launch an investigation. His report and the foundation, together with the journalist E. D. Morel, of the Congo Reform Association, brought the Congo question to the force. Under international pressure, Leopold II had to relinquish his Congo, the Crown Domain included, to Belgium in 1908.

Antwerp played an important role in all of this. Its harbor was important for the import of ivory and rubber, and the Antwerp stock exchange listed the shares of companies like "Anversoise".  The Antwerp financier Alexandre de Browne de Tiege  was president of this company, which also had its headquarters in Antwerp. He was also the administrator of " Abir". Charles de Wael, son of an Antwerp alderman, was director of "Abir". In 1906, both companies were declared to have partially forfeited their rights because of very serious abuse of the natives.

(1) In the Preface, p. 8, of Daniel Vangroenweghe, Rood Rubber. Leopold II en zijn Kongo. Elsevier, 1985. Translated into French under the title : Du Sang sur les lianes. Leopold II et son Congo. Didier Hatier, 1986.



- Arthur Hodister (Flemish) white agent for ABIR…..................Baritone

- Enkofo (Congolese) black squad captain of black soldiers…..Tenor

- Victor LeBlanc (Walloon) district commissioner…..................Bass

- Harris Birkin (American) Protestant missionary…..................Tenor

- Fiona Birkin (American) Harris' wife…...................................Soprano

- Nzinga (Congolese) chief of Lulonga…..................................Bass-baritone

- Lontulu (Congolese) Nzinga's son…......................................Boy-soprano

- Nzinga's wives (Congolese)…..............................................Silent

- Henchman 1 & 2 (Congolese) Enkofo's Henchman…............Spoken

- Mboyo & Efomi (Congolese) villagers…................................Spoken

- Villagers of Lulonga (Congolese)….......................................Chorus (SATB)

The story takes place in Lulonga, a village in the Congo Free State.

The twentieth century will soon begin. Leopold II is King of Belgium.



Piccolo, Flute, Alto Flute (also Ocarina*), Oboe, Clarinet, Bassoon (also Double Bassoon),

Saxophonequartet (Soprano, Alto, Tenor, Baritone),

2 Trumpets, 2 French horn, Trombone, Bass tuba, Accordion (buttons), Piano (also Celesta), Harp,

5 Percussionists: marimbaphone, vibraphone, Glockenspiel, crotales, tubular chimes, bottleophone, triangles, flexatone, canbox, cymbal, ago-go bells, gong, nightingale bird-whistle, cuckoo, duckcall, slide-whistle, whip, ratchet, side drum, tom toms, bass drum, temple blocks, wood block, guiro, siren, rainimitation

1 Violins, 2 Violins, Violas, Violoncelli, Double Basses

* If there is no ocarina available, the first sinfonia can be played on Alto Flute


Duration (approximate) 100 minutes



Red Rubber

Oper (African Musicdrama) in 2 Akten und 6 Szenen

Musik: Dirk D’Ase

Libretto: Alexander Steyermark

In englischer Sprache


Ein Auftragswerk der Kulturhauptstadt Europas, Antwerpen‘93

Uraufführung am 7. Mai 1993 zur Eröffnung des Opernfestivals der Kulturhauptstadt Europas, Antwerpen'93



Die Handlung der Oper Red Rubber spielt um die Jahrhundertwende in dem kleinen Dorf Lulonga, im Kongo Freistaat. Leopold II ist König von Belgien. Zu diesem Zeitpunkt ist fast das ganze Land im Besitz der belgischen Krone. Alle Rohstoffe des Landes, insbesondere Kautschuk werden durch forcierte Ernten abgebaut, das Land wird ausgebeutet. Der Löwenanteil der Einnahmen geht in die Privatkasse von Leopold II. Die Nachfrage nach Kautschuk auf dem Weltmarkt ist aufgrund einer neuen Erfindung, der Gummireifen für Fahrräder und Automobile sehr stark gestiegen.

Die Geschichte basiert auf wahren Begebenheiten.

Akt I

1. Szene

Arthur Hodister ist ein weißer Agent der Angelo Belgian India Rubber Company (ABIR) im Dorf Lulonga. Sieben Jahre zuvor verließ er seine Heimatstadt Antwerpen, in der Hoffnung sich einen Namen zu machen und ein kleines Vermögen aufzubauen. ABIR's Polizisten in Lulonga sind eine Gruppe schwarzer Soldaten, die aus Lulonga feindlich gesinnten Stämmen rekrutiert wurden. Unter dem Kommando von Enkofo herrschen sie über die Dorfbewohner mit Gewalt und Terror. Ein amerikanisch-protestantischer Missionar, Harris Birkin, und seine Frau Fiona, eine Amateurfotografin, haben sich vor Kurzem im Dorf niedergelassen. Fiona besucht Hodister und versucht seine Aufmerksamkeit auf Enkofos Machtmißbrauch und Grausamkeiten gegenüber den Dorfbewohnern zu lenken. Harris unterbricht die Unterhaltung, indem er mit Lontulu, dem zwölfjährigen Sohn des Häuptlings Nzinga, erscheint. Harris hat Lontulu unter seine Fittiche genommen und ist stolz auf seine Fortschritte: bereits nach zwölf Monaten kann Lontulu auf Englisch beten. Unerwartet besucht Victor LeBlanc, Distriktkommissar und fanatischer Bürokrat, Hodister. Sie haben neue Quoten aus Brüssel bekommen: ab jetzt muss die doppelte Menge Kautschuk geerntet werden.

2. Szene

Nzinga sitzt alleine vor seine Hütte und macht sich ernsthafte Gedanken über die schwerwiegenden Entwickelungen die durch die weißen Männer entstanden sind. Hodister hat beschlossen die Einwohner von Lulonga in den Busch zu schicken um mehr von den wild wachsenden Kautschukpflanzen ernten zu können. Nzinga protestiert gegen diese neue Schikane, da die Dorfbewohner von den erst kürzlich abgeschlossenen Ernten völlig ausgezehrt und erschöpft sind. Enkofo erinnert Hodister daran, daß um sicher zu gehen daß die Dorfbewohner vollzählig und mit qualitativ gutem Kautschuk zurückkommen, es das beste sei deren Häuptling Nzinga als Geisel ins Gefängnis zu stecken. Hodister sperrt Nzinga und seine Frauen ins Gefängnis. Bewaffnet mit Flinten und der "Fimbo" Peitsche, garantieren Enkofo und seine Handlanger mit der gewünschten Menge Kautschuk zurückzukehren. Eines wird noch sichergestellt, für jede Kugel die verschossen wird verlangt Hodister ein Beweisstück: einen Körper, eine Hand, einen Fuß.

3. Szene

Die Kautschukernte im Busch ist eine erschöpfende und schwierige Aufgabe. Die einzige Entspannung die den Dorfbewohnern bleibt, besteht darin Geschichten zu erzählen und zu musizieren. Das lenkt sie für kurze Zeit vom Terror der Handlanger Enkofo's ab. Während eines Tanzes, erscheint Enkofo der die Arbeit kontrollieren kommt. Die Dorfbewohner brechen den Tanz abrupt ab. Enkofo ist mit den Fortschritten unzufrieden und sucht sich ein Opfer aus, das er als Abschreckung vor allen brutal auspeitscht. Dabei erklärt er den erschreckten herumstehenden Dorfbewohnern, daß er nur seine Arbeit mache und daß er beim weißen Mann Rechenschaft ablegen muß. Als die Handlanger mit einem frisch getöteten Schwein erscheinen, erinnert Enkofo an die Worte Hodisters: für jede Kugel ein Beweisstück. Lontulu wird als Opfer ausgewählt. Enkofo hackt Lontulus Hand ab.

Akt II

1. Szene

Hodister sitzt im Büro und macht Inventur. Von seiner Zelle aus erzählt Nzinga von den Missetaten die gegen seine Leute von den Weißen begangen worden sind. Die Birkins kommen in Hodisters Büro um sich über Gerüchte, daß die Dorfbewohner im Busch grausam behandelt werden, zu beschweren. Hodister rät den beiden diese Gerüchte nicht publik zu machen, sonst würden sie Ihre Pläne eine Mission in Luluonga zu errichten gefährden. LeBlanc stürzt herein und erkundigt sich nach dem Ablauf der Ernte. Plötzlich bemerkt er, dass Nzinga ihn von seiner Zelle aus anstarrt. LeBlanc beschließt Nzinga zu demütigen indem er ihm den Bart  - ein Statussymbol bei vielen Naturvölkern - abrasiert. Dabei droht LeBlanc die Kontrolle zu verlieren, Hodister hält ihn zurück und verweist LeBlanc aus dem Büro. Hodister bringt Nzinga zurück in die Zelle und fegt die Haare weg.

2. Szene

Die Regenzeit hat begonnen. Fiona, Harris und Hodister verbringen den Abend plaudernd zusammen auf Hodister's Veranda. Harris betrinkt sich und schläft ein. Der Abend ist schwül und es beginnt wieder zu regnen. Fiona und Hodister kommen sich näher, umarmen sich und fangen schließlich an, sich neben dem schlafenden Harris zu küssen. LeBlanc stürzt auf die Szene. Er tobt und ist außer sich, da das belgische Parlament aufgrund von Beschwerden, die von amerikanischen und britischen Missionaren über die Mißwirtschaft und Grausamkeiten im Kongo eingebracht wurden, eine strenge Untersuchung angeordnet hat. LeBlanc erkennt, daß alles wofür er gelebt und gearbeitet hat, bald verschwunden sein wird. In seiner Verzweifelung und geistiger Verwirrung schießt er sich in den Kopf.

3. Szene

Am nächsten Tag macht Hodister wieder Inventur. Die gewünschten Kautschukmengen wurden erreicht, jedoch um einen hohen Preis: fünf Dorfbewohner starben, zwei sind geflüchtet. Die Birkins kommen zu Hodister um ihm zu sagen daß sie abreisen werden. Zwei Dorfbewohner werden mit ihnen gehen; sie sind einverstanden in einer Mission in Boma zu arbeiten. Ein verstümmelter Lontulu kommt herein und fragt Harris warum seine Gebete nicht erhört werden und er seine Hand nicht wieder finden kann. In dem Moment kommt auch Enkofo auf die Szene. Er trägt seine Waffen und eine Schnur mit abgetrennten Händen mit sich. Hodister lobt Enkofo, die Quoten wurden erreicht. Als Lontulu sich ihm nähert, rechtfertigt Enkofo seine Taten: er hatte keine andere Wahl, er könne jederzeit ersetzt werden. Plötzlich greift Lontulu nach der Schnur und rennt so schnell er kann weg. Als Enkofo gehen will erinnert er Hodister daran, daß Lontulu aufwachsen wird um sie beide zu hassen. Alleine beginnt Hodister ein Brief zu schreiben. Er schaut aus dem Fenster und sieht wie die Dorfbewohner sich draußen versammeln. Ein wenig später kommt auch Nzinga hinzu und sie betreten das Büro. Voller Wut stellen sie Hodister zur Rede. Erinnert er sich noch an alle Grausamkeiten? Wird er damit leben können? Auge in Auge verharren  Hodister und Nzinga im Büro während die Dorfbewohner einer nach dem anderen die Szene  verlassen.